Uva - Sri Lanka

L’extrait naturel parfumé de bois de santal est l’un des plus recherchés au monde. Afin d’en pérenniser l’approvisionnement pour la cosmétique naturelle Weleda, le santal est cultivé sur les hauts plateaux du Sri Lanka, dans le cadre d’un projet de reboisement. Il s’agit d’un projet d’avenir car ce qui est semé aujourd’hui ne sera récolté que dans une vingtaine d’années.

La pépinière

Avant de devenir un arbre, le jeune plant de santal doit être entouré de douceur. Mister Kula, jardinier et propriétaire de la pépinière, caresse de ses grandes mains le feuillage des jeunes plants de santal qui ont germé il y a quelques mois. Il les protège contre le feu du soleil et les torrents de pluie à l’aide de tunnels en plastique et de voile non-tissé. Si tout se passe bien, ils seront suffisamment grands et forts pour que leur bois soit récolté dans 20 ans. Entre 2011 et 2014, près de 2 500 jeunes plants seront replantés chaque année en plein air, dans le cadre d’un projet de coopération mené avec Weleda.
Ce n’est pas un exercice facile, car personne n’avait encore jamais été semé à grande échelle au Sri Lanka. L’arbre s’est rapidement révélé être exigeant. L’explication réside dans l’une des particularités botaniques du santal : s’agissant d’une plante hémiparasite, comme le gui, il dépend des hôtes autour desquels il s’installe et sur lesquels il prélève l’eau et les sels minéraux.

En pleine nature, les graines du santal sont mangées par les oiseaux puis excrétées, ce qui assure une dissémination naturelle. Pendant plusieurs mois, Mister Kula a dû expérimenter différents types de terre et de compost ainsi que différentes méthodes de culture, avant de trouver une solution viable qui s’approche des conditions naturelles.

Sur la plantation de thé

Au-dessus des champs, on entend le bruit métallique des houes qui battent en rythme. Un groupe de 15 travailleurs saisonniers se frayent lentement un chemin en remontant les versants escarpés des plantations de thé laissées à l’abandon. Sur ces terrains envahis de broussailles de toutes sortes, ils font de la place pour le repiquage des jeunes plants de santal, au milieu des milliers d’arbres à thé, parfois centenaires.

Mais soudain, l’on aperçoit aussi de jeunes santals : certains mesurent à peine un mètre de haut, tandis que d’autres affichent déjà une dizaine d’années et se dressent fièrement du haut de leurs cinq mètres. Rajiv Kulatungam observe attentivement le déroulement des opérations. Pour cet ingénieur agronome de 25 ans et son père, Ramasamy, c’est une joie de démarrer ensemble une nouvelle aventure sur ces terres familiales laissées pendant longtemps à l’abandon.

« Jusque dans les années 1950, 130 cueilleurs de thé travaillaient sur nos terres, sur une surface d’environ 200 hectares – et ce, depuis quatre générations », explique Rajiv. « Avec la nationalisation des plantations de thé et de caoutchouc intervenue en 1972, nous avions perdu tout d’un coup les trois quarts de nos terres », ajoute son père. Même si certains volets de ce programme de nationalisation ont finalement été abandonnés dès 1978, l’exploitation s’est quand même retrouvée plongée dans un sommeil qui allait durer plusieurs décennies.

Une coopération prévoyante

C’est tout d’abord la demande en provenance de la distillerie de Kumar Devi basée à Colombo qui réinsuffle progressivement un peu de vie dans l’exploitation familiale. Kumar Devi fournit chaque année à Weleda quelque 300 litres d’huile essentielle de bois de santal de sa propre production.

Grâce à ses contacts avec Weleda et avec le responsable de l’approvisionnement stratégique, Bas Schneiders, le programme de mise en culture du santal prend forme progressivement, dans le but de préserver cet arbre dont le bois est coupé en pleine nature en Inde et au Sri Lanka et qui devient de plus en plus rare.   

Schneiders explique sur quelle idée se fonde cette initiative : « Avec ce projet de reboisement, nous entendons jeter les bases d’un engagement à long terme qui vise à garantir la transparence de notre approvisionnement en huile essentielle de bois de santal et à conjuguer visées sociales et environnementales. Le bois des quelques 500 santals qui ont poussé naturellement sur ce terrain de 40 hectares sera récolté au cours des dix prochaines années, pendant que 250 arbres par hectare et par an seront replantés en parallèle, dans une première étape.

Ainsi se mettra en place un mode de culture durable au bout de quelques années seulement, en fonction de la capacité des nouveaux plants à bien se développer. Lorsqu’on lui demande si ces périodes relativement longues de renouvellement ne requièrent pas des moyens financiers très élevés pour joindre les deux bouts, Rajiv Kulatungam ne semble pas inquiet.

« Nous avons aussi le thé », répond-il, avant d’expliquer quel atout formidable il a entre les mains : « Les vieux arbres à thé cultivés de façon extensive, qui sont maintenant biocertifiés, nous assurent, aussi bien aux ouvriers agricoles qu’à nous-mêmes, un revenu de base garanti car les feuilles de thé sont cueillies toute l’année et vendues à prix fixe – ainsi, nous pouvons couvrir à tout moment les frais d’exploitation. Grâce à leur système racinaire aux ramifications très étendues, les arbres à thé constituent par ailleurs une protection naturelle contre l’érosion dans ces contrées escarpées. »

 Rajiv Kulatungam entend transformer cette ancienne exploitation de thé en paradis de la biodiversité, jouxté par un centre de formation. La culture de légumes et de cannelle est le prochain projet qui sera développé. Il en est convaincu : « L’avenir de l’agriculture écologique réside dans les cultures mixtes exploitées de façon extensive, avec la plus grande diversité possible – particulièrement dans les zones tropicales. »

Dans la distillerie

C’est dans un grand atelier de fabrication à l’apparence dépouillée que Kumar Devi nous révèle le principe de fabrication de l’huile essentielle de bois de santal, principe qui peut paraître simple mais qui nécessite un grand savoir-faire et beaucoup d’expérience. Il commence ensuite la visite en nous montrant une réserve remplie de tronçons de bois épais comme le bras et longs de plusieurs mètres : ce bois provient d’arbres trentenaires d’origine contrôlée, issus de forêts appartenant à l’Etat.

Dans une première étape, ce bois est coupé en morceaux de la taille du pouce, à l’aide de haches et de scies.  La deuxième étape nous mène dans un local où règne un bruit assourdissant. Les morceaux de bois sont débités une nouvelle fois à l’aide  d’une machine actionnée par une dizaine de pistons mécaniques, jusqu’à ce qu’ils soient réduits en une sciure épaisse, qui sera versée dans un appareil de distillation. Pendant les deux à trois jours que dure l’étape de distillation, près d’un litre d’huile essentielle est extrait à partir de 100 kg de bois.

Il suffit de se frotter la peau avec quelques gouttes d’huile essentielle de bois de santal pour comprendre pourquoi cette senteur inoubliable est très appréciée en Orient depuis des siècles : son parfum délicatement boisé, qui rappelle le cèdre, exhale une note chaude et suave, procurant un sentiment apaisant de chaleur et de sécurité. La précieuse huile essentielle de santal est principalement mise en œuvre dans les gammes de soin à la Grenade, à l'Onagre et à l’Argousier de la cosmétique naturelle Weleda.

Origine:
Culture conventionnelle
  • Ingrédient

    Huile essentielle de Bois de Santal

    Santalum Album (Sandalwood) Oil

    Huile essentielle extraite du bois de santal, composante de la note parfumante des soins à la Grenade et à l'Onagre

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